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Le lion, le plus grand félin d'Afrique

Le lion (Panthera leo) est un mammifère appartenant à la famille des félins, caractérisé par son comportement territorial et carnivore. Sa durée de vie moyenne est de 10 à 14 ans. Le lion est le roi de la jungle, car il est craint de tous et n'a peur de personne. Leur plus grand ennemi, le plus effrayant, se trouve parmi eux. Leur capacité à vivre en grands groupes sociaux fait d'eux une armée des plus forts.

Les lions mâles pèsent de 170 à 250 kg et les femelles de 140 à 190 kg. Les individus les plus lourds se trouvent dans le delta de l'Okavango en Namibie et dans le parc national du Serengeti en Tanzanie.

Les lions du delta de l'Okavango ont quelque chose de particulier. En général, ces félins détestent l'eau, mais dans le delta, ils ont appris à survivre et à chasser dans l'eau.

La taille moyenne d'une femelle lionne africaine est de 1 à 1,2 mètre et de 1,1 à 1,4 mètre pour les mâles. La période de gestation d'un lion dure environ 3,5 mois. Étant la plus grande espèce de félins d'Afrique, les lions sont connus pour leur taille et leur force impressionnantes.

Malgré la taille imposante du lion d'Afrique, ce puissant félin a fait preuve d'une capacité sans précédent à grimper sur des arbres courts, principalement en Afrique de l'Est.

Comportement courant du lion

Le lion présente plusieurs caractéristiques distinctives. Les petits ou les lionceaux sont allaités pendant une période d'environ 3 à 6 mois. L'animal possède des griffes rétractables qui lui permettent d'être plus maniable lorsqu'il chasse une proie ou qu'il s'engage dans des combats territoriaux. Les lions vivent en groupes sociaux appelés hardes, qui comprennent généralement plusieurs femelles, leurs petits et un ou deux mâles dominants.

Crédit photo : Hassan/Glimpse Guide

L'animal a été observé courant jusqu'à une vitesse de 77 km/h, bien que cette vitesse ne puisse être maintenue que pendant de courtes périodes de 60 secondes ou moins. Les jeunes mâles quittent ou sont chassés de leur groupe vers l'âge de 3 ou 4 ans, tandis que les femelles restent au sein de la cellule familiale. Les femelles jouent un rôle clé dans la chasse et la gestion des affaires familiales, tandis que les mâles ont la responsabilité de défendre leur territoire contre les menaces.

En général, un groupe se compose de 2 à 4 lions mâles, en fonction du nombre de membres de la famille.

Le mâle chasse rarement, sauf en cas de nécessité sérieuse de tuer. Cependant, il lui reste de nombreuses tâches difficiles à accomplir : lutter pour la domination, chasser les intrus et élever la progéniture. L'accouplement demande beaucoup d'énergie car il dure de 5 à 7 jours, avec jusqu'à 295 rondes en une seule journée. Pendant cette période spéciale de lune de miel, ils ne mangent pas et sont isolés du groupe pour que l'accouplement ne soit pas interrompu.

La vie difficile du lion mâle

Le lion mâle reste chef de famille pendant 2 à 3 ans, à l'exception de quelques uns qui sont assez puissants pour tenir jusqu'à 8 ans. En 2023 dans le Serengeti, un lion surnommé Bob Junior en raison de sa crinière noirâtre, aurait été tué par les siens après avoir tenu la troupe pendant 8 ans. Au moment de sa mort, son âge était estimé à 13 ans. Il était une véritable légende et le roi de la jungle.

Lion du Serengeti

Ils sont confrontés au danger des intrus et des ennemis de l'intérieur. Une coalition de jeunes mâles exilés plus puissants d'autres tribus peut envahir la tribu pour renverser le mâle régnant. Ce qui est le plus émouvant, c'est lorsque ses propres descendants mâles reviennent et combattent leur père pour prendre le pouvoir, comme dans le cas de Bob Junior dans le parc national du Serengeti. Il a été tué par un groupe de ses 7 fils âgés en moyenne de 4 à 5 ans. Ce fut une perte tragique pour les passionnés de la faune et les guides qui ont assisté au combat.

Dans le cas où un intrus parvient à renverser le mâle dominant, il est probable qu'il tue les petits afin d'éliminer toute menace future et de forcer les femelles à chauffer.

Les femelles peuvent se retourner contre leur propre partenaire masculin lorsqu'il devient faible pour une raison quelconque ou par urgence d'un nouveau mâle plus attirant et plus fort.

Comportements moins courants du lion

Grimper aux arbres

Les lions sont connus pour être des mammifères essentiellement terrestres, mais on les voit instinctivement grimper aux arbres, principalement dans les parcs nationaux de Manyara, Tarangire et Serengeti. Plusieurs raisons poussent les lions à grimper aux arbres, notamment pour échapper aux insectes destructeurs, au type d'arbres entourant la zone (comme l'arbre à saucisses) et à la recherche d'une vue imprenable sur les zones environnantes où l'herbe et le paysage constituent une obstruction. Les arbres constituent un lieu de repos paisible et un endroit idéal pour faire une sieste tout en profitant de l'air frais.

Lion grimpeur
Lion des arbres, Safari

Ils protègent également leurs griffes des infections pendant la saison humide, car leurs griffes sont leur plus grande arme, et les perdre est un coût à vie.

Parfois, pour éviter la rosée, ils préfèrent rester sur les rochers pour garder leurs griffes sèches et exemptes d'infections. La situation géographique et les changements saisonniers sont les principaux facteurs qui poussent les lions à grimper aux arbres.

On peut se demander pourquoi les léopards passent la majeure partie de leur vie sur les arbres alors que les lions semblent avoir du mal à y grimper. Tout simplement parce que les léopards ont des membres antérieurs plus forts qui leur permettent de s'accrocher facilement aux arbres et que leur corps est léger.

Un lion qui s'efforce de grimper à un arbre. Crédit photo : Hassan/Guide
Léopard, Safari, Tanzanie

En revanche, les membres postérieurs du lion sont les plus forts et ils propulsent constamment le corps par l'arrière. Les léopards sont également solitaires et leur seul moyen de défendre leur tuerie est de rester là où les autres carnivores, comme les hyènes, ne peuvent pas les atteindre.

Le cannibalisme chez les lions

Il n'est pas courant que les lions mangent l'un des leurs, mais on dit qu'il y a toujours une exception à la règle. Lorsqu'un intrus prend le contrôle d'une troupe, il tue les petits pour éliminer la menace et forcer les femelles à chauffer. Ce faisant, il est arrivé qu'ils tuent et mangent les petits. Bien qu'il n'y ait pas de raison essentielle à ce comportement, certains chercheurs pensent qu'il s'agit d'un premier repas facile et d'une restauration d'énergie avant de profiter d'un nouveau repas familial. Je considère que cette raison n'est pas concluante et qu'elle doit faire l'objet de recherches plus approfondies.

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